Waarom je voor altijd ‘startup’ moet blijven door Kevin Van Der Straeten

15 juni 2017

Eén van de projecten waar ik al meer dan 15 jaar met passie aan werk is de website www.eventplanner.be. Met 15 jaar uitdagingen, groei, hoogtepunten en soms ook tegenslagen op de teller, mag ik ondertussen zeggen dat eventplanner.be een gevestigde waarde is. En toch voelen we ons nog steeds een startup. Meer nog: ik vind dat er meer bedrijven startup moeten zijn en blijven.

Bedrijven starten meestal klein. Ze hebben frisse ideeën en een gezonde dosis ondernemerschap. Ze groeien en worden in het beste geval de toppers in hun vak. Tot ze plots niet meer relevant zijn en verdwijnen. De innovatieve kantjes die hen ooit de ‘purple cow’ (Seth Godin) maakten zijn afgevijld. Ze zijn net datgene geworden waar ze ooit zo graag een alternatief voor wilden zijn.

Yahoo was één van de grootste zoekmachines, de telefoongids de (enige) plek om op zoek te gaan naar leveranciers en Hyves was populairder dan Facebook. Wat liep er mis? Ze zijn ingedommeld en lieten zich verrassen. In 15 jaar heb ik hetzelfde zien gebeuren met verschillende eventbedrijven die ooit heel vernieuwend waren en nu opnieuw hun weg moeten zoeken. Sommigen zijn daarin gelukt, velen zijn verdwenen.

Toen ik 15 jaar geleden op de universiteit op het idee kwam een platform op te richten voor de eventsector, had ik nooit durven dromen dat we vandaag zo’n impact zouden hebben. En geloof me, dat is niet zonder vallen en opstaan gelukt. Maar waarom zijn we na 15 jaar nog steeds relevant en misschien zelfs nog relevanter als vroeger? We hebben onze startup mentaliteit behouden. Ik heb als ondernemer, door meermaals met de neus tegen de muur te lopen, geleerd alert te blijven en niet vast te houden aan oude ideeën. Ooit noemden we onszelf een (online) vakblad, dat was de norm. Maar over de jaren heen zijn we tot een platform, een community gegroeid. Waar ooit onze hoofdfocus op onze redactie lag zijn we vandaag een modern softwarebedrijf geworden dat tools bouwt die opdrachtgevers inspireren en eventbedrijven helpen groeien. Wil dat zeggen dat we onze journalistieke insteek verloren zijn? Nee, integendeel. Ik denk dat we er de laatste jaren net sterker in geworden zijn en het is nog steeds een belangrijk onderdeel van wat we doen. Maar de focus durven verschuiven is voor ons essentieel.

Eén van de belangrijkste vragen die ik me de afgelopen jaren gesteld heb (en die voor mij zowel persoonlijk als voor ons bedrijf voor verandering gezorgd hebben) is: waarom? Wat drijft me om elke dag opnieuw met evenveel zin naar kantoor te rijden? Voor mij is dat de kans om mensen te inspireren en bedrijven te helpen hun grenzen te verleggen en te groeien. Dit duidelijk op het netvlies hebben trekt mensen met dezelfde passie aan en maakt dat we vandaag met een team kunnen werken dat ‘goesting’ heeft om te blijven innoveren.

Maar hoe? Hoe zorg je ervoor dat je als bedrijf in beweging blijft? Wel, daarbij komen heel wat technieken uit Sillicon Valley handig van pas. Ik herinner me een tijd waarin we onze product development roadmap voor een heel jaar in Gantt charts uitschreven. We wisten een jaar op voorhand welke features we wanneer zouden lanceren. Maar de harde waarheid is dat we elke keer nét te laat waren, dat de markt nét zo veranderd was dat wat we bouwden minder relevant werd. Sinds enkele jaren passen we een agile development strategie toe: Scrum. We hebben een hele backlog met ideeën en verbeteringen die we willen realiseren, maar wanneer we wat doen staat (nog) niet vast. De prioriteiten worden elke week opnieuw afgewogen en voortdurend bijgestuurd. In korte development sprints lanceren we continu nieuwe functionaliteiten en bijna dagelijks releasen we verbeteringen op ons platform. Een redesign wordt niet langer als een project van maanden aanzien met grote risico’s, maar opgesplitst in hapbare stukjes. Die zijn makkelijk te implementeren, kunnen snel getest worden in een échte omgeving, om ze vervolgens weer te verbeteren. ‘Continious development’ in vaktermen. Ook onze marketing aanpak is bijgestuurd. Growth Hacking is wat ons platform vandaag exponentieel doet groeien. Het zijn dezelfde ideeën van voortdurend innoveren, testen en verbeteren die we ook op marketing vlak toepassen.

Deze startup aanpak maakt dat we razendsnel kunnen inspelen op de noden van onze bezoekers, onze adverteerders en de markt. Ik ben ervan overtuigd dat deze methodes ook heel wat bedrijven kunnen helpen, ook bedrijven die niets met software development te maken hebben. Je zou verstelt staan hoeveel nieuwe mogelijkheden je krijgt als je nog eens door de ogen van een startup zou kijken.

© LEMMENS VIGNIGNI 2020